¿EXISTEN LOS EXTRATERRESTRES? UNA LUNA DE JÚPITER PODRÍA TENER LA RESPUESTA

Júpiter
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MIENTRAS el alabado Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA se prepara para su vuelo inaugural a finales de este mes con el objetivo de enviar astronautas a la Luna en los próximos años, nuestras miradas se dirigen de nuevo a las estrellas mientras seguimos planteando la pregunta que ha asolado a la humanidad desde tiempos inmemoriales: ¿Estamos solos?

Aunque hay varios lugares del Sistema Solar entre los que podemos elegir para llevar a cabo nuestra búsqueda de vida más allá de la Tierra, incluidos Marte y las lunas de Saturno, Titán y Encélado, un cuerpo planetario que orbita alrededor del mayor planeta del sistema solar ha despertado el interés de los científicos desde la década de 1970.

La segunda luna galileana de Júpiter, Europa, con su océano interior, su superficie predominantemente sin cráteres y sus cruces de grietas y crestas que abarcan hemisferios enteros, la convierten en uno de los cuerpos planetarios más fascinantes jamás observados. Estos rasgos geológicos únicos son posiblemente indicativos de la existencia de agua líquida que viaja hacia la superficie desde su océano profundo, lo que convierte a Europa en un punto caliente para la exploración y el estudio de la vida más allá de la Tierra, también conocido como astrobiología.

«Europa podría ser uno de los pocos lugares accesibles donde la vida podría originarse y persistir», afirma Michael Manga, geofísico y profesor del Departamento de Ciencias de la Tierra y Planetarias de la Universidad de Berkeley. «Su evolución y dinámica son fascinantes, con algunas similitudes pero también con diferencias fundamentales respecto a la Tierra«.

Los científicos plantean la hipótesis de que la cubierta exterior helada de Europa tiene un grosor de entre 15 y 25 kilómetros (10 a 15 millas) que flota sobre un océano de entre 60 y 150 kilómetros (40 a 100 millas) de profundidad. Aunque existen pruebas sólidas de que la luna de Saturno, Encélado, también tiene un océano interior, se cree que el océano de Europa puede albergar el doble de agua que todos los océanos de la Tierra juntos, a pesar de que Europa tiene solo una cuarta parte del diámetro de la Tierra.

«La composición de la superficie de Europa y algunas de sus características geológicas sugieren que el agua del océano se desplaza de alguna manera a través de la envoltura y llega a la superficie», afirma Alyssa Rhoden, científica principal de la Dirección de Ciencias Planetarias del Instituto de Investigación del Suroeste, en Boulder (Colorado).

«Si eso es cierto, significa que los nutrientes y la energía pueden circular entre el océano, la cáscara de hielo y la superficie, y eso puede ser beneficioso para la vida».

Ya hay pruebas de que esta agua líquida ha llegado a la superficie en forma de lo que se conoce como «terreno caótico», que es una topografía muy alterada en la que se han desprendido bloques de hielo, que se han desplazado y luego se han vuelto a congelar en la superficie debido a la falta de atmósfera y a que están expuestos directamente al vacío del espacio.

Un ejemplo de terreno caótico en Europa es el Caos de Conamara, cuyas imágenes fueron tomadas por la nave espacial Galileo de la NASA y posteriormente reconstruidas para mostrar su aspecto antes de que se produjera la alteración de la superficie.

El vasto océano de Europa se arremolina bajo su corteza helada a pesar de la increíble distancia de la luna al Sol, que la sitúa mucho más allá de la zona habitable de nuestra estrella, que es el punto óptimo donde puede existir agua líquida en la superficie de un planeta. En cambio, este océano existe gracias a lo que se conoce como calentamiento por mareas, es decir, el estiramiento y la compresión constantes que sufre la pequeña luna al orbitar el mucho más masivo Júpiter a lo largo de su órbita elíptica. Junto con Júpiter, Europa también es empujada constantemente por las lunas de Júpiter, Io y Ganímedes, el primer y tercer satélites galileanos, respectivamente. Este calentamiento por las mareas provoca una fricción en el núcleo de Europa, que se corresponde con el calor y, en última instancia, funde el hielo interior en lo que ahora es el enorme océano de Europa.

«Encuentro a Europa cautivadora porque su geología, su interior y su órbita están conectados a través del proceso de las mareas», dice Rhoden. «La relación gravitatoria de Europa con Júpiter, y sus lunas vecinas, son responsables de la creación de este mundo complejo y activo. Cada aspecto que se estudia está conectado con los demás, por lo que hay muchas formas de investigar los procesos en marcha y mucho por lo que sentir curiosidad.»

Mientras que Europa ha sido estudiada en profundidad con misiones espaciales anteriores, sobre todo la misión Galileo de la NASA de los años 90 y principios de los 2000, la próxima misión Europa Clipper de la NASA demuestra ser un cambio de juego en términos de nuestra comprensión de esta fantástica luna helada, programada para lanzarse a finales de 2024 con la inserción orbital alrededor de Júpiter que se llevará a cabo a principios de 2030. El objetivo principal de Clipper es determinar el potencial de habitabilidad de los lugares situados bajo la superficie helada mientras realiza casi 50 sobrevuelos extremadamente cercanos a la luna helada, algunos de ellos de hasta 25 kilómetros.

«Empecé a investigar Europa hace 22 años, y he tenido las mismas imágenes para trabajar todo el tiempo», dice Rhoden.

«Así que diría que estoy EXTREMADAMENTE entusiasmado por los nuevos conjuntos de datos que entregará Clipper». En cuanto a la habitabilidad, probablemente haya muchas formas de informar sobre la habitabilidad, pero lo que más me interesa ver es la evidencia de agua líquida dentro de la capa de hielo.»

Dado que el agua es la razón por la que la vida prospera aquí en la Tierra, ¿qué tipo de vida podríamos encontrar atravesando el océano interior de Europa?

Mientras que Rhoden dice en broma: «Ballenas espaciales, obviamente», Manga es menos optimista, diciendo que un presentimiento le dice que no hay vida, pero concluye diciendo que se necesitarán muestras de un módulo de aterrizaje para saberlo con seguridad.

¿Responderán por fin Europa y su vasto océano a la vieja pregunta de si estamos solos en el universo? Solo el tiempo lo dirá, ¡y por eso la ciencia!

ENLACE ORIGINAL: https://www.inverse.com/science/europa-alien-life

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