EEUU activa la lucha contra el cigarrillo electrónico para frenar la adicción juvenil - EntornoInteligente
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Varios tipos de cigarrillos electrónicos. / ARCHIVO / REUTERS

Durante más de una década, el  cigarrill o electrónico  ha tenido prácticamente carta blanca en  Estados Unidos  pero la permisividad llega a su fin. Esta semana la Administración de  Donald Trump  ha anunciado que “en las próximas semanas” la Agencia de Medicamentos y Alimentos (FDA por sus siglas en inglés)  presentará un plan para  eliminar   del mercado todos los productos de  sabores  para los dispositivos, incluyendo los mentolados, hasta que los productores logren la aprobación de la agencia bajo nuevas directrices. Y el propio presidente Trump, que lleva casi tres años de mandato con la desregulación como uno de sus principios motores, en este caso estudia “reglas y  regulaciones  muy contundentes”.

Para entender ese inusual impulso normativo federal en una administración alérgica a los límites empresariales hay que tener en cuenta los  interrogantes irresueltos  sobre los efectos en la  salud  del ‘vapeo’, intensificados este verano por  seis fallecimientos  y casi 400 ingresos hospitalarios en EEUU por enfermedades pulmonares vinculadas, aunque aún sin exactitud, al uso de dispositivos electrónicos para consumir productos de cannabis y de tabaco. Sobre todo, no obstante, hay que repasar las severas alertas que desde hace tiempo lanzan expertos  médicos  y autoridades sanitarias por una extensión del ‘ vapeo’  entre  menores  de EEUU que ha alcanzado rango de “epidemia”. Ese consumo no solo preocupa por el potencial efecto dañino en el desarrollo juvenil, sino también porque apunta a revertir décadas de progreso y crear una nueva generación de  adictos .

Una cuestión personal y social Trump parece estar impulsado, en parte, por un factor personal y en su comparecencia el miércoles citó a la primera dama,  Melania Trump , que se ha declarado “profundamente preocupada” y que participó en la sesión informativa que el presidente mantuvo con el secretario de Sanidad, Alex Azar, y el comisionado en funciones de la FDA, Ned Sharpless. El mandatario ha hablado estos días, igualmente, de la preocupación de su esposa y él mismo por los riesgos para su  hijo  Barron, de 13 años. Pero su acción responde también a un creciente clamor desde las más altas instancias médicas públicas y privadas y a la presión de  padres , legisladores y educadores por poner coto a un mercado que ha crecido con escaso o nulo control hasta convertirse en un gigante que el año pasado generó 9.000 millones de dólares en  ventas .

Apostando por la utilidad del cigarro electrónico para ayudar a los fumadores tradicionales a abandonar el tabaco, la Administración de  Barack Obama  fue laxa en su regulación y el cigarro electrónico no entró hasta el 2016 bajo supervisión de la FDA, que empezó lentamente a dar tímidos pasos. Estos se intensificaron cuando el doctor Scott Gottlieb se puso al frente de la FDA en la presidencia de Trump, pero volvieron a encallar algo tras su dimisión en abril y su sustitución por Sharpless, encargado de  reactivar y reforzar ahora la regulación federal,  que avanza más lenta que la estatal o municipal.  Michigan , por ejemplo, es el primer estado que ya ha  prohibido  toda la venta de productos de ‘vapeo’ de sabores, y la ciudad de  San Francisco  también tiene desde este verano  vetada la venta de cigarros electrónicos y sus productos asociados.

Raíces y cifras de la epidemia La accesibilidad y atractivo de los dispositivos, combinado con una agresiva  publicidad  destinada a los menores, de empresas como el gigante  Juul , que controla más del 70% del mercado y obtiene el 85% de sus ingresos por venta de productos de sabores, contribuyó a popularizar su uso entre los  jóvenes . La compañía esta misma semana recibía cartas de advertencia de la FDA por haber publicitado sus productos, tanto a adultos como a jóvenes, como el 99% más seguros que el tabaco tradicional. Y aunque ya el año pasado, bajo la presión de los reguladores, Juul retiró de las tiendas físicas los líquidos de  frutas y dulces;  cambió su estrategia en redes sociales para centrarse solo en mayores de 35 años y endureció los controles de la venta ‘online’, las tendencias que ha contribuido a crear no parecen tener de momento marcha atrás.

Según los datos que mencionó el miércoles Azar, cinco millones de menores estadounidenses están usando cigarrillos electrónicos. El porcentaje de  estudiantes  de instituto que ‘vapean’ está en el 25%, un incremento del 4% respecto al año pasado y más del doble que las cifras del 2017 (11%). Y la abrumadora mayoría de los jóvenes admiten consumir sabores de frutas o mentolados.

El misterio de seis muertes y 380 enfermedades pulmonares severas  De momento es un misterio irresuelto, con múltiples interrogantes pero también algunas certezas.  Seis muertes  y 380 casos de dolencias pulmonares severas en las últimas semanas en Estados Unidos han sido vinculados por el Centro de Control y Prevención de Enfermedades al uso de dispositivos electrónicos para consumir productos de  cannabis y tabaco . Y mientras las autoridades y la ciencia tratan de intentar determinar causas, circunstancias y un potencial nexo, se urge a los ciudadanos, especialmente no fumadores y adolescentes, a  no ‘vapear’  en absoluto. También, a no comprar ‘vapeadores’ ni líquidos en el mercado negro ni a alterarlos.

Nadie ha podido determinar con exactitud aún si hay un vínculo entre todos los casos, que se han registrado en 36 estados del país, donde los afectados, desde adolescentes sin antecedentes a personas de mediana edad con y sin problemas respiratorios previos, tuvieron  síntomas  tempranos como la  fatiga, la nausea, vómitos , tos y fiebre. Estos escalaron a falta de aliento, tan extrema como para visitar emergencias o ser hospitalizados. Y aunque en los escáneres se ven señales de lo que parecían  neumonías  bacterianas o víricas, en las pruebas posteriores no se detecta infección.

En los que casos que estudió ‘The New England Journal of Medicine’, en Illinois y Wisconsin, por ejemplo, el 94% requirió hospitalización y casi un tercio necesitó  respiración asistida . En entrevistas a 41 enfermos, el 80% reconoció haber usado los  dispositivos electrónicos  para fumar  THC , el componente químico psicoactivo de la marihuana, pero el 17% dijo que solo consumió productos de tabaco. Y en una parte significativa de muestras tomadas a los afectados se han encontrado restos del acetato de  vitamina E , un complemento que habitualmente se está mezclando con el aceite de cannabis y cuyos efectos en la salud una vez que se aspira el líquido calentado aún no están determinados. Ese aceite también es el foco de la investigación en Nueva York.

Todo intensifica un puzle complejo. Nadie puede contestar a por qué se ha abierto esta crisis ahora cuando ‘vapeadores’ y líquidos llevan años en el mercado. Y aunque nadie tiene respuestas definitivas, una hipótesis apunta al creciente  mercado negro  de productos de  marihuana  (legalizada en 33 estados pero aún una sustancia controlada a nivel federal). Se recuerda también que proliferan sucedáneos de líquidos de tabaco, así como la cada vez más frecuente adulteración o combinación casera de  líquidos .

Lo que también es innegable es que se ha extendido el uso de los dispositivos electrónicos. Y, como recordó el ‘New England Journal of Medicine’, “el aerosol del cigarro electrónico  no es inocuo , puede exponer a los usuarios a sustancias que se sabe tienen efectos adversos en la  salud , incluyendo partículas ultrafinas,  metales  pesados, componentes orgánicos volátiles y otros ingredientes dañinos.”

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LINK ORIGINAL: El Periodico

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